Curiosidades en las cuevas: los descubrimientos antiguos desafían nuestra definición de "humano" | Universo misterioso

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Curiosidades en las cuevas: los descubrimientos antiguos desafían nuestra definición de "humano" | Universo misterioso

Con el ritmo de la vida cotidiana en el mundo moderno, puede ser fácil olvidar las preguntas más fundamentales que tenemos sobre quiénes somos y qué significa ser parte del gran enigma que es la humanidad.

Para tomar prestadas las palabras del historiador Felipe Fernández-Armesto, "a medida que la evolución muele lentamente las especies, ¿quién es humano? ¿Quien lo dirá? Es tentador reservar el término humano para nosotros, miembros de la especie que llamamos Homo sapiens ”. En una línea similar, el difunto Philip Adler de la Universidad de East Carolina reconoció que "los paleoantropólogos continúan desenterrando especímenes que desafían a los creyentes en la singularidad humana", y nos hacen tener que considerar qué, precisamente, significa ser "humano".

De hecho, con el tiempo puede que tengamos que repensar drásticamente la singularidad de los humanos en relación con la larga línea de descubrimientos de homínidos en curso. Una posibilidad más remota, pero que aún así puede ser cierta, es el descubrimiento de nuevos tipos de homínidos que pueden haber existido mucho más recientemente, o que aún podrían existir en un pequeño número en la actualidad; una perspectiva tentadora, aunque cada vez más improbable a medida que pasa el tiempo. Las tecnologías que siempre están mapeando rincones remotos del mundo, además de problemas como el cambio climático, la deforestación, el crecimiento de la población y otros problemas ambientales sin duda presentarán consideraciones en términos del descubrimiento de ninguna nuevas especies, y mucho menos aquellas que podrían ser grandes mamíferos que se parecen a los humanos.

Sin embargo, varios descubrimientos arqueológicos en los últimos años sugieren que tipos únicos de humanos primitivos probablemente existieron, al menos, más recientemente de lo que se creía.

Ya en 1979, se hizo un descubrimiento en una cueva en la región de Guanxi de China que, décadas después, demostraría ser de notable importancia en nuestra comprensión más amplia de la ascendencia humana y la curiosa persistencia de los tipos de homínidos en los últimos tiempos. Encontrado en Longlin Cave, un descubrimiento similar se hizo una década más tarde en el sitio de Red Deer Cave en la provincia de Yunnan, China.

Los restos de carbón extraídos de las mismas áreas donde se probaron los fósiles en 2012, y se descubrió que eran de edades notablemente recientes: los fósiles de Red Deer Cave arrojaron fechas de entre 14.300 y 12.600 años, mientras que el descubrimiento anterior de la Cueva de Longlin databa incluso más recientemente en Hace unos 11.500 años.

Cráneo parcial (reconstruido) encontrado en la cueva Longlin en 1979 (Crédito: PLOS One, Wikimedia Commons).

El nombre de la Cueva del Ciervo Rojo, que se convirtió en el sitio tipo para los descubrimientos, este misterioso grupo de homínidos presentaba una serie de características únicas que parecen ubicarlos entre los humanos modernos y los de una variedad arcaica anterior. Con la prevalencia de los restos de ADN de Denisovan que existen entre las poblaciones humanas en el sudeste asiático, se ha propuesto que la gente de Red Deer Cave podría haber sido híbridos humanos-Denisovan.

Los restos tienen notables similitudes con los primeros tipos humanos arcaicos como el Homo erectus; sin embargo, dado que los intentos de extraer ADN de los fósiles de la Cueva del Ciervo Rojo no han tenido éxito hasta el momento, los antropólogos han estado en desacuerdo sobre si clasificarlos como una nueva especie.

Mandíbulas recuperadas de Red Deer Cave en la provincia de Yunnan, China en 1989. (Crédito: PLOS One, Wikimedia Commons).

Las opiniones al respecto son amplias y variadas. Darren Curnoe, y biólogo evolutivo de la Universidad de Nueva Gales del Sur, Australia, dio un entusiasta declaración sobre el descubrimiento a National Geographic en 2012.

“Hemos descubierto una nueva población de humanos prehistóricos cuyos cráneos son un mosaico inusual de rasgos primitivos, como los que se vieron en nuestros antepasados ​​hace cientos de miles de años … En resumen, son anatómicamente únicos entre todos los miembros del árbol evolutivo humano. "

Alternativamente, algunos críticos han argumentado que los fósiles pueden ser simplemente humanos modernos con una apariencia extraña.

Erik Trinkaus, profesor emérito de antropología física en la Universidad de Washington en Saint Louis, calificó el descubrimiento como "una desafortunada sobreinterpretación e interpretación errónea de los primeros humanos modernos robustos, probablemente con afinidades con los melanesios modernos", afirmando que los hallazgos no fueron "nada extraordinario".

Si bien los intentos de recopilar información genética sobre la gente de la cueva del ciervo rojo no han tenido éxito hasta ahora, ¿podría haber evidencia de parientes humanos similares en nuestro propio ADN?

Estudios genómicos recientes también parecen señalar misteriosos tipos humanos arcaicos que también se pueden rastrear en el ADN humano moderno, pero que siguen siendo desconocidos en el registro arqueológico. En otras palabras, podemos demostrar que, además de los neandertales y los denisovanos, hay al menos otros dos tipos humanos arcaicos desconocidos que los humanos anatómicamente modernos conocieron, vivieron e incluso se cruzaron en las últimas decenas de miles de años.

Reconstrucción del cráneo de Homo habilis, que se ha comparado con ciertas características presentes con los especímenes de Red Deer Cave (Public Domain).

Recientemente, informé sobre un estudio publicado en la revista. PNAS que detalla la evidencia genética de dos especies de hominina no reconocidas que existieron en Asia. Según los autores del estudio:

“Al menos 3 grupos de hominina diferentes parecen haber estado involucrados en Asia, de los cuales solo se conocen actualmente los denisovanos. Se infiere que varios eventos de cruzamiento se llevaron a cabo al este de la línea de Wallace, de acuerdo con la evidencia arqueológica de la presencia generalizada y temprana de homínidos en el área ".

En otras palabras, si esta evidencia reciente de ADN es una indicación, ya estamos seguros de que realmente hay "eslabones perdidos" en nuestro pasado evolutivo, esperando ser corroborados en el registro fósil.

Queda por ver si esos fósiles se encontrarán o no, y luego se corroborará con la evidencia encontrada en el ADN. Sin embargo, a partir de los datos discutidos aquí, ya es bastante claro que hay muchos misterios sobre el pasado de la humanidad que nos mantendrán ocupados durante algún tiempo.

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