Cabezas de simios de piedra de Oregón: un misterio arqueológico, primera parte | Universo misterioso

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Cabezas de simios de piedra de Oregón: un misterio arqueológico, primera parte | Universo misterioso

La investigación antropológica en el siglo XIX estuvo plagada de controversias. En esos primeros días de investigación científica, el subcampo de la arqueología todavía era una flor que aún no había florecido por completo, y constantemente se plantearon conjeturas sobre el asentamiento del Nuevo Mundo y, en términos más generales, los orígenes de la humanidad en la antigüedad.

También hubo engaños famosos durante este período, con asuntos tan notables como el "gigante" de Cardiff, un supuesto hombre petrificado de 10 pies de altura descubierto durante una operación de excavación en Cardiff, Nueva York, en 1869. El descubrimiento resultó en ser el trabajo de un bromista práctico ateo llamado George Hull, inspirado en un debate reciente sobre pasajes bíblicos que se referían a gigantes.

En medio de tales sensaciones de la era del anticuario, también se hicieron descubrimientos más sutiles, y por aquellos con una mentalidad mucho menos sensacionalista. En particular, un conjunto inocuo de artefactos encontrados a lo largo del río John Day en Oregon terminaría planteando preguntas no solo sobre quién podría haberlos hecho, sino más importante, por qué parecían criaturas no nativas que habrían sido desconocidas para el pueblos indígenas de América del Norte en la antigüedad.

El río John Day, en el Monumento Nacional John Day Fossil Beds (Dominio Público).

Para comenzar la historia más cerca de su final, era 1894, y James Terry acababa de decidir dejar su puesto como curador del Departamento de Antropología del Museo Americano de Historia Natural. Había ocupado el cargo durante solo tres años, comenzando en 1891, pero sintió que era hora de partir después de una disputa que surgió entre él y el entonces director del Museo, Morris K. Jesup (que no debe confundirse con un Morris K. posterior). Jessup, que también había estado involucrado en la investigación arqueológica, pero era famoso por escribir sobre ovnis y el supuesto experimento de Filadelfia).

Además de su breve período como curador en uno de los museos más prestigiosos de Estados Unidos, James Terry había llevado una vida interesante. Nacido en Terryville, Connecticut, James era el bisnieto del famoso relojero Eli Terry, que lleva el nombre de la ciudad. Trabajó durante un tiempo en el negocio familiar, convirtiéndose en ejecutivo de Eagle Lock Company, una rama del negocio de relojería que había formado su padre, y finalmente se convirtió en secretario y tesorero de la compañía después de la renuncia de su padre.

James Terry

A pesar de tener una carrera exitosa en la compañía, James había desarrollado una pasión por la arqueología, y finalmente tomó la valiente decisión de atacar por su cuenta para perseguir sus intereses científicos. En el transcurso de los próximos 25 años, Terry viajaría por el país en busca de respuestas sobre su pasado prehistórico. En su Hombres de Mark en Connecticut: ideales de vida estadounidense contados en biografías y autobiografías de estadounidenses vivos eminentesCoronel N.G. Osborn, editor en jefe de New Haven Journal-Courier, escribió una breve biografía para Terry, escribiendo que "en sus incansables investigaciones para el hombre prehistórico, el Sr. Terry ha visitado cada uno de los cuarenta y cinco estados y territorios dos veces, y la mayoría de ellos muchas veces, y ha recorrido todos los ríos notables dentro de los límites de los estados ".

Terry a menudo estaba acompañado por su esposa y compañera de viaje, Elmira, quien se hizo notable por ser la primera mujer turista en visitar el estado de Alaska en 1882. También fue durante este tiempo que James comenzó a trabajar con el Museo Americano de Historia Natural. El coronel Osborn nos da el siguiente relato de los primeros tratos de Terry con el museo: "En 1879 llevó toda su colección y biblioteca al (Museo Americano de Historia Natural) y realizó investigaciones arqueológicas y etnológicas con un celo insuperable".

La llegada de Terry marcó un momento importante en la historia del Museo Americano, ya que fue durante este período que su nuevo presidente, Morris Jesup, estaba organizando proactivamente expediciones científicas a todas partes del mundo. Esto dio lugar a varios logros notables, que incluyeron la exploración de partes no asignadas de Eurasia y África, e incluso el descubrimiento del Polo Norte.

En medio de esta "Edad de Oro" de descubrimiento bajo Jesup, Terry comenzó a hacer varios viajes a la costa del Pacífico y, como señala Osborn, "a las montañas y llanuras de esa sección; (Terry) fue remado al amanecer por el río Columbia dos veces por los indios durante más de seiscientas millas cada vez; (él) profundizó en esos misteriosos restos contenidos en la roca de escombros de la bifurcación de Lewis del río Columbia que desconcierta el desmoronamiento ".

De estos descubrimientos que Terry hizo durante su tiempo en el noroeste, se podría decir mucho. Esto, sin embargo, nos lleva al curioso asunto en cuestión, que implica una breve publicación escrita por Terry en 1891, titulada Cabezas de simios antropoides esculpidas que se encuentran en o cerca del valle del río John Day, un afluente del río Columbia, Oregon. Como su nombre lo indica, la monografía de Terry presenta un breve examen de tres artefactos recuperados a lo largo de un afluente del río Columbia, que tenían una curiosa semejanza con las especies conocidas de gorilas de la época (el gorila de montaña, por ejemplo, no se descubriría hasta octubre 1902. Sin embargo, se conocían otras variedades desde 1847, siguiendo una descripción proporcionada por Thomas Savage basada en restos de un espécimen ahora guardado en el Museo de Zoología Comparada de Harvard).

Una de las piezas esculpidas que aparecen en la monografía de Terry de 1891 (dominio público).

A continuación, se proporciona una descripción general de los artefactos en cuestión en las propias palabras de Terry:

“Estos tres especímenes fueron encontrados en o cerca del valle del río John Day, un afluente del Columbia. Los arqueólogos los clasificarían como "hallazgos de superficie", una clasificación que cubriría una gran proporción de los restos arcaicos del valle, por el hecho de que las dunas de arena cambiantes, que se utilizaron en gran medida para enterrarlos, los llevan continuamente a la superficie y exponiéndolos. Cada espécimen es claramente un objeto completo en sí mismo, nunca ha formado parte de una escultura más grande de la que podría haberse desprendido o roto. Fueron tallados en una roca oscura, pómez y basáltica, cuya abundancia se encuentra en el valle ".

Como señala Terry de uno de los especímenes, “la nariz ancha y plana, con mejillas de soporte y las contracciones o corrugaciones de la frente, son características de la familia de los simios que atraerán la atención de especialistas en esta rama de la zoología, una rama con el que el escritor no pretende familiarizarse ".

La noción de que estas curiosas caras de piedra podrían parecerse a simios o gorilas es problemática y por razones bastante obvias. La ciencia no reconoce ninguna especie de simios autóctonos del noroeste de América y, como admitió el propio Terry, su área de especialización no había estado en el campo de la zoología. Si bien la posibilidad de que las tallas puedan representar algún otro tipo de animal (como un oso) permanece sobre la mesa, varios académicos desde la época de Terry han preguntado si las tallas podrían no representar algún tipo de animal no reconocido por la ciencia, ya sea variedad extinta, o tal vez una que existía hasta tiempos más recientes. Esta posibilidad parecería remota, de no ser por el hecho de que el área donde se ubicaron las esculturas ya alberga una mitología existente de grandes criaturas, que a menudo se describen como simios en apariencia según varias leyendas tradicionales del Noroeste del Pacífico.

En la segunda parte de esta publicación, veremos las opiniones de otros científicos que analizaron la similitud que estas tallas de piedra comparten con los gorilas y otros primates, así como también cuál fue la determinación final de Terry sobre ellos; ¿Podría la apariencia "simiesca" de estos especímenes arqueológicos ser el resultado de una simple mala interpretación, o podrían señalar un misterio arqueológico más profundo?

Imagen (arriba) Crédito: Finetooth / Wikimedia Commons.

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